ALMA revela la vida secreta de Mira

25 noviembre, 2014

El estudio de estrellas gigantes rojas revela a los astrónomos cuál será el futuro del Sol y ofrece información sobre cómo generaciones anteriores de estrellas expanden los elementos necesarios para la vida a través del Universo. Una de las gigantes rojas más famosas del cielo se llama Mira A, y es parte del sistema binario Mira, que se encuentra a unos 400 años luz de la Tierra. En esta imagen, ALMA revela la vida secreta de Mira.

Mira A es una estrella vieja que está empezando a expulsar al espacio el material que lleva toda su vida fabricando para que, finalmente, se recicle. La compañera de Mira A, conocida como Mira B, la orbita a una distancia equivalente a dos veces la que existe entre el Sol y Neptuno.

Mira A es conocida por tener un viento lento que moldea suavemente el material circundante. ALMA ha confirmado que la compañera de Mira es una estrella muy diferente y que posee un viento también diferente. Mira B es una enana blanca, caliente y densa, con unos vientos estelares rápidos y fuertes.

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Fig. 1: ESO/S. Ramstedt (Universidad de Uppsala, Suecia) & W. Vlemmings (Universidad Tecnológica Chalmers, Suecia)

Nuevas observaciones muestran cómo los vientos de las dos estrellas han creado una nebulosa fascinante, bella y compleja. La burbuja en forma de corazón que hay en el centro, es fruto de los enérgicos vientos de Mira B dentro del flujo más tranquilo que emite Mira A. El corazón, que se formó en algún momento a lo largo de los últimos 400 años, y el resto del gas que rodea a la pareja, muestran que llevan mucho tiempo dando conjuntamente formas a este entorno extraño y hermoso.

Observando estrellas como Mira A y Mira B, los científicos esperan descubrir las diferencias entre estrellas dobles y estrellas individuales de nuestra galaxia en cuanto a cómo devuelven al ecosistema estelar de la Vía Láctea el material que han creado. A pesar de la distancia que las separa, Mira A y su compañera han tenido un fuerte efecto mutuo, demostrando cómo las estrellas dobles puede influir en sus entornos y dejando pistas para que los científicos descifren sus misterios.

Usando ALMA y otros telescopios, los astrónomos han visto que hay otras estrellas, viejas y moribundas, que también tienen un entorno extraño. Pero no está siempre claro si las estrellas son individuales, como el Sol, o dobles, como Mira. Mira A, su misteriosa compañera y su burbuja en forma de corazón, son parte de esta historia.

Información Adicional

Las nuevas observaciones de Mira A y su acompañante se presentan en este  artículo científico.

El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), una instalación astronómica internacional, es una asociación entre el Observatorio Europeo Austral (ESO), la Fundación Nacional de Ciencia de EE.UU. (NSF) y los Institutos Nacionales de Ciencias Naturales de Japón (NINS) en cooperación con la República de Chile. ALMA es financiado por ESO en representación de sus estados miembros, por NSF en cooperación con el Consejo Nacional de Investigaciones de Canadá (NRC) y el Consejo Nacional de Ciencia de Taiwán (NSC), y por NINS en cooperación con la Academia Sinica (AS) de Taiwán y el Instituto de Ciencias Astronómicas y Espaciales de Corea del Sur (KASI).

La construcción y operaciones de ALMA son conducidas por ESO en nombre de sus estados miembros; por el Observatorio Radioastronómico Nacional (NRAO), gestionado por Associated Universities, Inc. (AUI) en representación de Norteamérica; y por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ) en nombre de Asia del Este. El Joint ALMA Observatory (JAO) tiene a su cargo la dirección general y la gestión de la construcción, así como la puesta en marcha y las operaciones de ALMA.

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