ALMA consigue hito importante con éxito de enlace de antenas

7 marzo, 2007

«El éxito de este test es la prueba fundamental que el hardware y el software ahora bajo desarrollo para el Proyecto ALMA trabajarán para producir una herramienta astronómica verdaderamente revolucionaria», dijo Massimo Tarenghi, el Director del Proyecto ALMA.

El logro del hito, denominado técnicamente ‘Primeras Franjas’, pasó en la Instalación de Pruebas de ALMA (ATF por su sigla en inglés), situada cerca de Socorro en Nuevo México, EE.UU. Las débiles ondas de radio emitidas por el planeta Saturno fueron recogidas por dos antenas prototipo de ALMA y luego procesadas por sistemas electrónicos nuevos de alta tecnología para convertir las dos antenas en un sistema de telescopio único de alta resolución, denominado interferómetro. Las emisiones de radio del planeta en una frecuencia de 104 gigahertz fueron rastreadas por el sistema ALMA por más de una hora.

Los pares de antenas de este tipo son los bloques componentes básicos del sistema de toma de imágenes multi-antena de ALMA. En un sistema de este tipo, las señales registradas por cada antena se combinan electrónicamente con las señales de todas las otras antenas para formar una multitud de pares. Cada par contribuye con una información única que se utiliza para construir una imagen sumamente detallada del objeto astronómico bajo observación. Cuando esté terminada en el año 2012, ALMA tendrá 66 antenas.

«Nuestras felicitaciones van al dedicado equipo de científicos, ingenieros y técnicos que produjeron este logro notable para ALMA. Mucho trabajo duro y muchas y largas horas se dedicaron a este esfuerzo y lo apreciamos todo. Hoy, este equipo debe estar muy orgulloso», dijo el Director de NRAO Fred K.Y. Lo. «Con este hito detrás de nosotros, podemos ahora proceder con mayor confianza hacia la finalización de ALMA», agregó.

«Este logro resulta de la integración de muchos componentes de última generación de Europa y Norteamérica y representa un muy buen augurio de éxito para ALMA en Chile», dijo Catherine Cesarsky, Directora General de ESO.

ALMA, situada a una altitud de 5.000 metros en el Desierto de Atacama de del norte de Chile, proporcionará a los astrónomos la herramienta más avanzada del mundo para explorar el Universo en longitudes de onda milimétricas y submilimétricas. ALMA detectará objetos más débiles y podrá producir en estas longitudes de onda imágenes de calidad muy superior a cualquier otro sistema de telescopios anterior. Los científicos están deseosos de utilizar esta capacidad transformadora para estudiar las primeras estrellas y galaxias que se formaron en el Universo temprano, para aprender los detalles largamente buscados acerca de cómo se forman las estrellas, y para rastrear el movimiento del gas y del polvo cuando se arremolinan hacia la superficie de las estrellas y de los planetas recién formados.

Además del hardware electrónico y electro-óptico y el software a medida de vanguardia que se comprobaron al producir las primeras franjas de ALMA, las antenas del sistema están entre las más avanzadas del mundo. Los severos requisitos para las antenas incluyeron superficies reflectoras extremadamente precisas, una capacidad altamente exacta para apuntar a los lugares deseados en el cielo y la capacidad de operar confiablemente en el duro ambiente a gran altitud del sitio de ALMA.

La Instalación (base) de Pruebas de ALMA incluye las antenas prototipo construidas por VertexRSI en los EE.UU. y por el Consorcio AEC (ALCATEL Space de Francia y European Industrial Engineering de Italia). Estas antenas fueron evaluadas individualmente en la ATF. Ambos prototipos fueron equipados con equipo electrónico para recibir, digitalizar y transmitir señales a una instalación central. En la ATF, se ha instalado una versión prototipo a pequeña escala del computador central gigante de propósito especial de ALMA, llamado correlacionador. El correlador combina las señales para hacer que las antenas trabajen juntas como un único instrumento astronómico. ALMA también incluirá antenas Japonesas construidas por Mitsubishi.