Observatorio ALMA equipado con su primera antena

19 diciembre, 2008

ALMA inicialmente constará de 66 antenas de alta precisión, con la opción de expandirse en el futuro. Habrá un conjunto de cincuenta antenas de 12 metros de diámetro, operando coordinadas como un único telescopio gigante, y un conjunto compacto compuesto de antenas de 7 y 12 metros de diámetro.

Con ALMA, los astrónomos estudiarán el Universo frío – el gas molecular y los minúsculos granos de polvo de los cuales están formados las estrellas, los sistemas planetarios, las galaxias, y la vida misma.  ALMA proporcionará nuevas percepciones muy necesarias en la formación de estrellas y planetas, y revelará galaxias distantes en el Universo temprano, que vemos como eran hace más de diez mil millones de años.

La primera antena de 12 metros de diámetro, construida por Mitsubishi Electric Corporation (MELCO) para el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ), uno de los socios de ALMA, ha sido recientemente entregada al observatorio. Dentro de poco se unirá con las antenas Norteamericanas y Europeas.

“Nuestros colegas Japoneses han fabricado esta antena con tecnología de punta, con exigentes especificaciones. Estamos muy entusiasmados sobre la entrega porque ahora podemos preparar completamente esta antena para las observaciones científicas”, dijo Thijs de Graauw, Director de ALMA.

Las antenas que llegan al sitio de ALMA se someten a una serie de pruebas para asegurar que cumplen con los exigentes requisitos del telescopio. Las antenas tienen superficies muy precisas con variaciones menores que el grosor de un cabello humano, y pueden ser apuntadas con la suficiente precisión para distinguir una pelota de golf a una distancia de 15 km.

«ALMA es un radiotelescopio que opera en longitudes de onda milimétricas y submilimétricas y proporcionará los mapas de alta calidad del universo que nunca antes han sido alcanzables.
ALMA no es sólo un telescopio muy poderoso para los astrónomos, sino también traerá a toda la humanidad una nueva visión cósmica», dijo Satoru Iguchi, ALMA-J Project Manager.

Esta entrega de la antena es un hito principal, ya que el equipo del observatorio ahora puede proceder con la integración del resto de los componentes, incluyendo los receptores sensibles que captarán las débiles señales cósmicas del espacio.

Las antenas son probadas en el Centro de Operaciones (Operations Support Facility), a una altura de 2.900 m, antes de ser transportadas, a la meseta de Chajnantor a 5.000 m. de altura. El Centro de Operaciones también será el centro de control del observatorio.

ALMA está siendo construido en la meseta de Chajnantor, a gran altura en los Andes Chilenos, porque la sequedad extrema y la altitud del sitio ofrecen excelentes condiciones para observar las señales de longitud de onda submilimétricas para las cuales está diseñado el telescopio.

Además, la extensa meseta en Chajnantor ofrece amplio espacio para la construcción del conjunto de antenas, las cuales se extienden y enlazan sobre distancias de más de 16 kilómetros.

“Las antenas de ALMA deben resistir las severas condiciones en Chajnantor con fuertes vientos, frías temperaturas y una atmósfera fina con la mitad de oxígeno que al nivel del mar. Este entorno amenazador también supone desafíos para los trabajadores que construyen ALMA”, dijo De Graauw.

Las antenas, las cuales tienen un peso aproximado de 100 toneladas cada una, se pueden trasladar a diferentes posiciones a fin de reconfigurar el telescopio ALMA. Esto será realizado por dos transportadores diseñados a la medida, cada uno de los cuales tiene 10 metros de ancho, 20 metros de largo, y 28 ruedas.

ALMA es una asociación entre las comunidades científicas de Asia del Este, Europa y Norteamérica con Chile.

Imágenes:

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La primera antena de ALMA que se entregará al observatorio, representada aquí en el Centro de Operaciones (OSF) de ALMA. Esta antena de 12 m de diámetro con tecnología de punta fue fabricada por Mitsubishi Electric Corporation. Crédito: (C) ALMA (ESO/NAOJ/NRAO).

La primera antena de ALMA es entregada oficialmente al observatorio, en las oficinas de JAO en Santiago, Chile.

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De izquierda a derecha: Satoru Iguchi, Thijs De Graauw, Joseph McMullin, Richard Hills, Pedro Ramírez, Ryusuke Ogasawara, Michael Rodriguez.

Entre los asistentes al evento, se encontraron: 

1. Thijs DE GRAAUW,
ALMA Director

2. Tetsuo HASEGAWA,
ALMA Deputy Project Manager

3. Richard MUROWINSKI,
ALMA Project Engineer

4. Michael RODRIGUEZ (Chairman)
System Engineering & Integration
Product Assurance

5. Richard PRESTAGE
Head of Technical Services

6. Ryusuke OGASAWARA
NAOJ Representative

7. Satoru IGUCHI
ALMA-J Project Manager

8. Junji INATANI
ALMA-J Antenna Leader

Videos:

Un video relacionado con esta aceptación está disponible en el sitio web del observatorio ALMA: www.almaobservatory.org ; en la sección multimedia/videos. ¡Disfrútelo!

Notas para los editores:

ALMA será el instrumento astronómico principal para observar el Universo frío – el gas y polvo moleculares que constituyen los cimientos de las estrellas, sistemas planetarios, galaxias, y de la vida misma.

ALMA funcionará en longitudes de onda de 0,3 a 9,6 mm. En estas longitudes de onda, es necesario un sitio a gran altura y seco para que el telescopio pueda ver a través de la atmósfera de la Tierra. Esta es la razón por la cual ALMA se está construyendo en el altiplano de Chajnantor a 5.000 m de altura en la Región de Atacama de Chile. ALMA ofrecerá una sensibilidad y resolución sin precedentes. Las antenas de 12 m de diámetro tendrán líneas de base reconfigurables extendiéndose desde 15 m hasta 16 km. Se alcanzarán resoluciones tan finas como 0,005 arcosegundos en las longitudes de onda más cortas – un factor de diez mejor que el Telescopio Espacial Hubble.

ALMA es una asociación entre Europa, Asia del Este y Norteamérica en cooperación con la República de Chile. ALMA está financiada en Europa por Observatorio Europeo Austral (ESO), en Asia del Este por el Instituto Nacional de Ciencias Naturales (NINS) de Japon, en cooperación con la Academia Sinica de Taiwán, y en Norteamérica por la Fundación Nacional de Ciencias (NSF) de EE.UU. en cooperación con el Consejo Nacional de Investigación de Canadá (NRC). La construcción y operación de ALMA se efectúa en nombre de Europa por ESO, en nombre de Asia del Este por el Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ), y en nombre de Norteamérica por el Observatorio Radioastronómico Nacional (NRAO) de EE.UU., el cual es operado por Associated Universities, Inc. (AUI).

Contactos:

William Garnier
ALMA Education and Public Outreach Officer
Joint ALMA Observatory, Chile
Phone: +56 2 467 6119
E-mail: wgarnier@alma.cl

Kenichi Tatematsu
ALMA-J Project Director
k.tatematsu@nao.ac.jp